♦ La famille du grand-père palestinien américain tué par Israël veut une enquête américaine


Homme et femme assis sur des chaises sur une zone pavée entourée d’arbres le soir
Une photo de famille montre Omar Assad, à gauche, et sa femme Nazmieh partageant un repas sur le patio de leur maison dans le village de Jiljilya en Cisjordanie occupée en 2019.

La famille d’un grand-père américain palestinien qui a été mortellement attaqué par des soldats israéliens en janvier demande à l’administration Biden de lancer une enquête.

« Un citoyen américain exige justice de sa tombe », a écrit Stanley Cohen, l’avocat de la famille d’Omar Assad, au procureur général américain Merrick Garland le mois dernier.

Une copie du document de 11 pages a été obtenue par The Electronic Intifada. Il fournit des détails émouvants sur la vie d’Assad et sa mort déchirante tôt le matin du 12 janvier dans une rue de Jiljilya, le paisible village de Cisjordanie au nord de Ramallah où il est né.

Il expose l’impact dévastateur du crime sur l’épouse d’Assad, Nazmieh, leurs sept enfants adultes nés aux États-Unis, 17 petits-enfants, trois arrière-petits-enfants et leurs communautés en Palestine et aux États-Unis.

Il y a environ 10 ans, Assad et sa femme ont décidé de construire une nouvelle maison à Jiljilya. Ce fut leur récompense après quatre décennies de travail acharné aux États-Unis, où ils ont élevé une famille et exploité plusieurs petites épiceries à Milwaukee et dans les environs, dans le Wisconsin.

Ce serait le moyen idéal pour eux de profiter de leurs années de vieillesse proches de leur famille et de la communauté dans leur pays d’origine.

Mais plutôt que la retraite tranquille qu’ils espéraient, leur voyage s’est terminé dans l’horreur.

« Nos vies sont sombres maintenant », dit Hala, l’une des cinq filles du couple, elle-même veuve et mère de deux enfants. « Mon père m’appelait plus que ma mère, juste pour discuter et parler de la vie, vérifier si j’avais besoin de quelque chose », a-t-elle déclaré dans la lettre.

« Entendre sa voix, ses blagues, ses opinions ou tout ce qu’il avait à dire ou à ne pas dire, c’était gratifiant. Je n’ai pas ça maintenant.

« Ma vie a beaucoup changé, chaque jour je me réveille en pensant que je ne reverrai plus mon père », explique Hani, le fils du couple qui vit en Virginie. « Je n’aurais jamais pensé que mon père se ferait tuer par tout un tas de soldats israéliens. »

Une soirée typique

Cette nuit fatidique, Assad était chez un cousin, profitant d’une réunion typique avec sa famille élargie, mangeant, buvant du café, regardant la télévision, jouant aux cartes et parlant.

Il a quitté la maison de son parent après minuit pour conduire la courte distance à la maison. Sur son chemin, il a été arrêté par des soldats israéliens. Nazmieh pense que son mari n’aurait porté que son permis de conduire américain, ayant laissé son passeport américain chez eux.

Même après une décennie en Cisjordanie, le couple n’avait toujours pas de carte d’identité, qui doit être approuvée par les autorités d’occupation israéliennes.

Ce qui s’est passé ensuite a été reconstitué à partir de témoignages oculaires et de preuves physiques. Tout n’est pas connu, mais « plusieurs choses sont claires », selon la lettre de Cohen.

« Omar a été traîné hors de la voiture par Tsahal [l’armée israélienne] avec une telle force qu’une de ses chaussures a été arrachée de son pied et est restée dans la voiture », écrit Cohen. « Il était menotté avec des attaches zippées, les mains derrière le dos, la bouche couverte de ruban adhésif et les yeux bandés ou recouverts d’un sac. »

« Par la position de son corps, on sait qu’il a été traîné de sa voiture sur de nombreuses distances et forcé de marcher ou de marcher, les mains attachées et la bouche couverte, ce qui rend la respiration difficile », a déclaré l’avocat.

Sur la base de témoignages oculaires, le Washington Post a rapporté qu’Assad avait été emmené sur un chantier de construction où d’autres Palestiniens étaient également détenus.

Ils ont vu un soldat israélien aller voir Assad qui « était allongé immobile sur les pavés d’une maison inachevée » puis, selon le Post, les soldats sont partis « presque immédiatement ».

« Lorsque les soldats de Tsahal ont réalisé qu’Omar Assad était mort sous leur garde », écrit Cohen, ils « se sont précipités dans la nuit ».

L’un des autres villageois qui avaient été détenus sur le site s’est rendu à Assad et « a enlevé un manteau qui avait été drapé sur sa tête et une écharpe rouge nouée autour de ses yeux, et a vérifié s’il y avait un pouls dans son cou », a rapporté le Post.

Mais il n’en sentait aucun. Les efforts d’un médecin local pour réanimer Assad ont été infructueux.

« Ils l’ont torturé »

Assad, qui avait 78 ans, était en surpoids et n’était pas en excellente santé, selon sa famille. En 2014, il a eu besoin d’un quadruple pontage cardiaque, mais il est néanmoins retourné à la vie sociale active qu’il aimait.

Comme l’a rapporté le Washington Post, une autopsie a révélé qu’Assad était mort après « une crise cardiaque induite par le stress probablement provoquée par le fait d’être ligoté et bâillonné et détenu sur un chantier de construction froid ».

L’examen a également « trouvé des preuves qu’Assad avait été étroitement lié et les yeux bandés, avec des écorchures sur les poignets et des saignements à l’intérieur de ses paupières ».

Maintenant, la famille dévastée d’Omar Assad doit essayer de vivre avec les conséquences.

« Il est très difficile de penser à ce qui lui est arrivé dans ses derniers instants », dit Noha, la plus jeune fille d’Assad. « Ils l’ont torturé, ce qu’ils lui ont fait me hante tout le temps quand je suis éveillé et quand je dors. »

« J’ai du mal à penser à ses derniers moments, il était tout seul », ajoute-t-elle.

Pas d’échappatoire à l’apartheid

L’intention initiale de Nazmieh et Omar Assad n’était pas de déménager définitivement à Jiljilya.

Ils avaient espéré faire des allers-retours entre la Palestine, où ils éviteraient les hivers rigoureux du Midwest, et Milwaukee, où ils pourraient passer du temps avec leurs enfants et petits-enfants.

Mais parce qu’ils étaient Palestiniens, le système d’apartheid d’Israël ne leur accordait aucun droit de vivre librement dans leur patrie.

Contrairement aux Juifs de n’importe où dans le monde qui peuvent simplement s’installer en Israël ou en Cisjordanie occupée, les Palestiniens doivent attendre que les autorités d’occupation israéliennes approuvent une carte d’identité, même pour vivre dans leur village natal.

Et ce privilège n’est disponible que pour ceux qui, comme les Assad, ont un passeport américain ou autre. Des millions de réfugiés palestiniens apatrides ne peuvent même pas rêver de visiter leur patrie.

Le couple était libre de quitter la Cisjordanie à tout moment, mais sans les pièces d’identité délivrées par Israël, il n’y avait jamais de garantie qu’Israël leur permettrait de rentrer. Ils ont donc fini par vendre leur maison et deux épiceries dans le Wisconsin et rester à Jiljilya.

Au fil des ans, les visites de leurs enfants ont été rares : la lettre de Cohen détaille le harcèlement auquel les membres de la famille ont été confrontés lors de leurs visites en Cisjordanie – le type de violence raciste et de mauvais traitements auquel Israël soumet régulièrement les Américains d’origine palestinienne.

Rien de tout cela n’a changé après la mort d’Omar Assad.

« Nazmieh ne peut même pas quitter ce lieu de chagrin et d’agonie, et retourner à son Milwaukee bien-aimé », écrit Cohen.

L’absence de carte d’identité signifie que si Nazmieh retourne aux États-Unis pour être proche de ses enfants, « elle pourrait ne plus jamais revoir la maison qu’elle a construite avec Omar, la dernière maison qu’ils partageaient ensemble en tant que mari et femme ».

Enquête fictive

Israël a d’abord menti sur les circonstances de la mort d’Assad : l’armée a affirmé qu’« un Palestinien a été appréhendé après avoir résisté à un contrôle, et il a été libéré plus tard dans la nuit ».

Ensuite, il a tenu une enquête « interne » d’une semaine qui a rapidement abouti à la décision de « discipliner » trois agents.

Le commandant du bataillon a reçu une réprimande et le commandant du peloton et le commandant de compagnie ont été démis de leurs fonctions et exclus de leurs rôles de commandement pendant deux ans.

Dans le même temps, la police militaire israélienne a lancé une enquête distincte, dont « les conclusions seront renvoyées au tribunal militaire pour examen et éventuellement d’autres mesures », selon le Washington Post.

En théorie, cela pourrait entraîner des accusations criminelles, mais c’est peu probable.

Le système d’auto-enquête militaire d’Israël a longtemps fonctionné comme un « mécanisme de blanchiment », selon B’Tselem.

En 2016, le célèbre groupe israélien de défense des droits de l’homme a annoncé qu’il cesserait de coopérer avec le système.

B’Tselem a déclaré que 25 ans de dépôt infructueux de plaintes au nom des Palestiniens « nous ont amenés à réaliser qu’il ne sert plus à rien de demander justice et de défendre les droits de l’homme en travaillant avec un système dont la fonction réelle se mesure à sa capacité à continuer à dissimuler avec succès des actes illégaux et à protéger les auteurs ».

Dans ces rares cas très médiatisés où un soldat est accusé d’avoir tué ou blessé un Palestinien, puis condamné, les peines sont d’une indulgence choquante.

B’Tselem a déclaré que le système d’enquête israélien de la « feuille de vigne » est conçu, tout au plus, pour blâmer les personnes de bas rang – ce qu’il parvient également à éviter de faire la grande majorité du temps.

Étant donné que les enquêteurs militaires n’ont pas le mandat d’enquêter sur les ordres donnés aux soldats, aux supérieurs qui les émettent ou aux responsables des politiques, « les hauts responsables militaires et gouvernementaux, y compris l’avocat général militaire (MAG), sont exonérés à l’avance de toute responsabilité ».

Et blâmer les officiers subalternes est exactement ce qu’Israël a fait dans ce cas aussi.

« La façon dont cette personne a été laissée sur le terrain était grave et contraire à l’éthique », a déclaré le chef de l’armée israélienne, Aviv Kohavi, lors de l’annonce des mesures disciplinaires.

« Je m’attends à ce que chaque soldat et officier sache se battre tout en préservant la dignité humaine et l’éthique de Tsahal. »

Kohavi « a accepté les conclusions » de l’enquête interne, selon un communiqué officiel, « et a déterminé que l’incident montrait une erreur claire de jugement moral ».

Washington veut une « enquête criminelle »

Ces commentaires et les « punitions » visaient clairement à écarter toute pression possible de Washington.

Comme b’Tselem l’a dit en 2016, « l’apparence d’un système judiciaire fonctionnel permet aux responsables israéliens de nier les affirmations faites à la fois en Israël et à l’étranger selon lesquelles Israël n’applique pas la loi sur les soldats qui nuisent aux Palestiniens ».

Pourtant, remarquablement, dans ce cas, la ruse était insuffisante pour faire taire entièrement le gouvernement américain.

Après la déclaration de Kohavi, le département d’État a déclaré que l’administration restait « profondément préoccupée par les circonstances de la mort » d’Omar Assad.

« Les États-Unis s’attendent à une enquête criminelle approfondie et à une pleine responsabilité dans cette affaire », a ajouté le porte-parole du département d’État, Ned Price. « Nous continuons à discuter de cet incident troublant avec le gouvernement israélien. »

Mais la fille d’Omar Assad, Hala, a rappelé au gouvernement américain dans un éditorial publié en février dans le Washington Post qu’on ne peut tout simplement pas faire confiance à Israël pour enquêter sur lui-même.

« Lorsque la militante américaine Rachel Corrie a été écrasée à mort par un soldat conduisant un bulldozer militaire à Gaza en 2003, le gouvernement israélien a promis une enquête ‘approfondie, crédible et transparente’ et a ensuite absous l’armée et les soldats impliqués », a écrit Hala.

Et elle a noté qu’après que des commandos israéliens ont tué Furkan Dogan, un Turco-Américain de 18 ans à bord du Mavi Marmara en 2010, les États-Unis n’ont mené aucune enquête et, une fois de plus, « Israël a disculpé ses soldats ».

Au-delà des détails de ces cas, Hala a posé la question fondamentale de savoir pourquoi les États-Unis continuent de « soutenir un régime qui maintient les Palestiniens derrière un réseau de murs et de points de contrôle » et « les brutalise et les tue » dans un système qui est de plus en plus reconnu comme étant l’apartheid.

La semaine dernière, le département d’État a appelé à une enquête « immédiate et approfondie » sur le meurtre choquant de la journaliste d’Al Jazeera Shireen Abu Akleh, une citoyenne américaine.

Mais il y a peu de raisons de croire que cela aussi est autre chose que des paroles en l’air – même si les preuves indiquent massivement qu’Israël est responsable.

Aucune excuse pour ne pas agir

La lettre de Cohen reconnaît que le meurtre d’Assad « pourrait en fin de compte soulever des questions de compétence », mais il soutient que cela ne devrait pas empêcher le ministère de la Justice de prendre des mesures « pour déterminer ce qui s’est passé et pourquoi à ce citoyen américain digne et pacifique ».

L’avocat note également que le procureur général Merrick Garland déploie « des équipes d’enquêteurs et d’experts médico-légaux » pour recueillir des preuves sur des crimes de guerre présumés en Ukraine contre des personnes qui ne sont même pas des citoyens des États-Unis.

Cohen observe, en outre, que les États-Unis, « que ce soit par extradition ou restitution, ont été prompts à poursuivre les terroristes qui ont attaqué ou assassiné ou conspiré pour nuire aux Américains à l’étranger ».

Les soldats qui ont attaqué Assad et l’ont laissé mort appartenaient au bataillon Netzah Yehuda, une unité spéciale composée de Juifs ultra-orthodoxes qui est connue même en Israël pour sa violence contre les Palestiniens.

B’Tselem a averti que le fait de désigner cette unité particulière comme bouc émissaire peut servir à blanchir la brutalité systématique de toute l’occupation israélienne. Il existe néanmoins des outils en vertu de la loi américaine qui pourraient être utilisés pour apporter une certaine responsabilité.

L’administration Biden pourrait, par exemple, invoquer les soi-disant lois Leahy, qui interdisent à toute assistance à la sécurité américaine d’aller à toute unité des forces d’un pays étranger qui a commis une « violation flagrante des droits de l’homme ».

Cela semble être ce que deux membres de la délégation du Congrès du Wisconsin exigent.

En janvier, la sénatrice Tammy Baldwin et la représentante Gwen Moore ont écrit au secrétaire d’État Antony Blinken pour lui demander d’ouvrir une enquête pour déterminer si les soldats impliqués dans le meurtre d’Assad utilisaient du matériel acheté avec un financement américain.

Outre tout financement du gouvernement américain, le bataillon Netzah Yehuda « reçoit un soutien financier important » des Amis de Nahal Haredi, une organisation caritative exonérée d’impôt basée aux États-Unis, selon The Forward.

« En tant qu’Américain d’origine palestinienne, M. Assad mérite toutes les protections accordées aux citoyens américains vivant à l’étranger et sa famille mérite des réponses », ont écrit les législateurs.

Dans son éditorial du Washington Post, Hala, la fille d’Omar Assad, a salué « l’effusion de soutien de notre communauté du Wisconsin », y compris des deux législateurs.

Cependant, elle a accusé que « la réponse du département d’État jusqu’à présent a été grossièrement inadéquate ».

« Ses expressions de condoléances sonnent creux, et ses demandes qu’Israël enquête sur lui-même sont futiles », a-t-elle ajouté, « comme en témoignent les gifles au poignet données aux trois soldats et la longue histoire d’Israël de ne pas enquêter sérieusement ou punir les crimes que ses soldats commettent contre les Palestiniens ».

La famille espère clairement maintenir la pression en demandant au procureur général des États-Unis d’ordonner une enquête sur la mort d’Omar Assad.

Comme l’écrit leur avocat Stanley Cohen, « sa famille, des générations de citoyens respectueux des lois et travailleurs de ce pays, de fiers Américains palestiniens, ne demandent rien d’autre au ministère de la Justice que la justice ».

Le ministère de la Justice n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Ali Abunimah L’Intifada électronique 16 mai 2022

Ali Abunimah est directeur exécutif de The Electronic Intifada.

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